Add arstechnica link to story.
[bkuhn:website.git] / www.ebb.org / web-public / bkuhn / blog / _posts / 2013-11-08_11-30-trademark-aggression.html
1 ---
2 layout: post
3 title: Canonical, Ltd.'s Trademark Aggression
4 tags: [ canonical, ubuntu, trademarks, enforcement, compliance, licensing ]
5 identicaURL: https://identi.ca/bkuhn/comment/iYHvihOqSK62SJo-FF4DJA
6 ---
7 <p>I was disturbed to read that Canonical, Ltd.'s trademark aggression, which
8   I've been vaguely aware of for some time, <a href="http://arstechnica.com/information-technology/2013/11/canonical-abused-trademark-law-to-target-a-site-critical-of-ubuntu-privacy/">has reached a new height</a>.  And, I
9   say this as someone who regularly encourages Free Software projects to
10   register trademarks, and to occasionally do trademark enforcement and also
11   to actively avoid project policies that might lead to
12   <a href="http://www.insidecounsel.com/2011/09/06/ip-the-bare-facts-on-naked-licensing">naked
13   licensing</a>.  Names matter, and Free Software projects should strive to
14   strike a careful balance between assuring that names mean what they are
15   supposed to mean, and also encourage software sharing and modification at
16   the same time.</p>
17
18 <p>However, Canonical, Ltd.'s behavior shows what happens when lawyers and
19   corporate marketing run amok and fail to strike that necessary balance.
20   Specifically, Canonical, Ltd. sent a
21   to <a href="https://micahflee.com/2013/11/canonical-shouldnt-abuse-trademark-law-to-silence-critics-of-its-privacy-decisions/">standard
22   cease and desist (C&amp;D) letter to Micah L. Fee</a>, for
23   running <a href="https://fixubuntu.com/">fixubuntu,.com</a>, a site that
24   clearly to any casual reader is <strong>not</strong> affiliated with Ubuntu
25   or Canonical, Ltd.</a>.  In fact, the site is specifically telling you how
26   to <strong>undo</strong> some anti-privacy stuff that Canonical, Ltd. puts
27   into Ubuntu, so there is no trademark-governed threat to Ubuntu's branding.
28   Lee fortunately got the assistance from the EFF, who
29   <a href="https://micahflee.com/wp-content/uploads/2013/11/ubuntu_letter.jpg">wrote
30   a letter explaining why Canonical, Ltd. was completely wrong</a>.</p>
31
32 <p>Anyway, this sort of bad behavior is so commonplace by Canonical,
33   Ltd. that I'd previously decided to stop talking about when it reached the
34   crescendo
35   of <a href="http://ebb.org/bkuhn/blog/2012/12/14/unamerican-mccarthyist-cancer.html">Mark
36   Shuttleworth calling me a McCarthyist because of my Free Software beliefs
37   and work</a>.  But, one comment on Micah's blog inspired me to comment
38   here.  Specifically, Jono Bacon, who leads Ubuntu's PR division under the
39   dubious title of <q>Community Manger</q>,
40   <a href="https://micahflee.com/2013/11/canonical-shouldnt-abuse-trademark-law-to-silence-critics-of-its-privacy-decisions/#comment-1518">asks
41   this insultingly na&iuml;ve question as a comment on Micah's blog: <q>Did
42   you raise your concerns the team who sent the email?</q>.</a></p>
43
44 <p>I am sure that Jono knows well what a C&amp;D letter is and what one looks
45   like.  I also am sure that he knows that any lawyer would advise Micah to
46   <em>not</em> engage with an adverse party on his own over an issue of
47   trademark dispute without adequate legal counsel.  Thus, for Jono to
48   suggest that there is some Canonical, Ltd. &ldquo;team&rdquo; that Micah
49   should be talking to not only pathetically conflates Free Software
50   community operations with corporate legal aggression, but also seem like a
51   Canonical, Ltd. employee subtly suggesting that those who receive C&amp;D's
52   from Canonical, Ltd.'s legal departments should engage in discussion
53   without seeking their own legal counsel.</p>
54
55 <p>Free Software projects <strong>should</strong> get trademarks of their
56   own.  Indeed, I fully support that and I encourage for folks interested in
57   this issue to <a href="http://faif.us/cast/2013/may/07/0x3C/">listen to Pam
58   Chestek's excellent talk on the topic at FOSDEM 2013 (which Karen Sandler
59   and I broadcast on <cite>Free as in Freedom</cite>)</a>.  However, true Free
60   Software communities don't try to squelch Free Speech that criticizes their
61   projects.  It's deplorable that Canonical, Ltd. has an organized campaign
62   between their lawyers and their public relations folks like Jono to (a)
63   send aggressive C&amp;D letters to Free Software enthusiasts who criticize
64   Ubuntu and (b) follow up on those efforts by subtly shaming those who
65   lawyer-up upon receiving that C&amp;D.</p>
66
67 <p>I should finally note that Canonical, Ltd. has an inappropriate and
68   Orwellian predilection for coopting words our community (including the word
69   &ldquo;community&rdquo; itself, BTW).  Most people don't know that I myself
70   registered the domain name canonical.org back in on 1999-08-06 (when
71   Shuttleworth was still running Thawte) for a group of friends who liked to
72   use the word canonical in the canonical way, and still do so today.
73   However, thanks to Shuttleworth, it's difficult
74   to <a href="http://www.catb.org/jargon/html/C/canonical.html">use canonical
75   in the canonical way</a> anymore in Free Software circles, because
76   Shuttleworth coopted the term and brand-market on top of it.  Ubuntu, for
77   its part, is a word
78   meaning <a href="http://en.wikipedia.org/wiki/Ubuntu_(philosophy)">human
79   kindness</a> that Shuttleworth has also coopted for his often unkind
80   activities.</p>
81
82 <img alt="" src="http://ebb.org/images/2013-11-08-canonical.png"/>